ADA BYRON

LA PRIMERA MUJER PROGRAMADORA DE LA HISTORIA DE LA COMPUTACIÓN
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Ada Augusta Byron, también llamada Lady Lovelace, fue uno de los personajes más interesantes de la historia de la computación.


Nació en Londres, el 10 de diciembre de 1815. Fue hija del famoso poeta romántico Lord Byron y de la matemática Annabella Milbanke.


Sus padres se separaron cuando ella tenía sólo un año de edad y Ada quedó a cargo de su madre, encargándose ésta de su crianza y educación. Rodeada de un ambiente erudito, desde muy pequeña tuvo excelentes profesores de matemáticas, astronomía, literatura y música.


Fue siempre una niña muy enfermiza y transcurrió largos períodos de su niñez tendida en la cama por causa de diferentes enfermedades de diagnóstico dudoso. A los 14 años quedó paralítica de las piernas lo cual hizo de ella una niña que, en lugar de jugar, dedicara largas horas al estudio y la lectura. La adolescente Ada se sintió muy pronto fascinada por la ciencia, lo que le llevó a estudiarla, a idear, a investigar y a frecuentar sus ambientes.


Con 17 años Ada conoció a Mary Sormerville que la animó en sus estudios matemáticos. En 1833 con ocasión de una conferencia sobre la Máquina Analítica, entra en contacto con Charles Babbage. La admiración mutua que se despertó en aquel encuentro sería el marco de una colaboración estrecha y sincera.


La correspondencia cruzada entre Babbage y Ada está surtida de reflexiones científicas, de proyectos, de amistad, de disputas y de ternura.


En 1835 se casó con William King con quien en muy poco tiempo tuvo tres hijos lo que hizo que Ada no tuviera tiempo suficiente para sus estudios pero cuando su tercer hijo tenía muy pocos meses le escribió a Babbage suplicándole que le consiguiera un maestro que pudiera darle clases en su casa .


Babbage realizó una conferencia sobre sus trabajos en un seminario de Turín (Italia) en 1840, y un matemático italiano llamado Menabrea escribió un articulo en francés sobre la misma. Ada tradujo este artículo y cuando se lo enseñó a Babbage éste le sugirió que añadiera sus propias ideas. El resultado fue que las notas que añadió Ada triplicaban el espacio del artículo original. En dichas notas, que fueron publicadas en 1843, ella predijo que la máquina de Babbage podría ser usada tanto para un uso práctico como científico.


Ada sugirió a Babbage escribir un "plan" para que la máquina calculase números de Bernuilli, este "plan" es considerado el primer "programa de ordenador", y por ello se considera a Ada el primer programador de la historia. Su máquina analítica mecánica permitía calcular cualquier función algebraica y almacenar números; el programa se introducía en la máquina mediante tarjetas.


Una de sus geniales ideas fue la de que un cálculo grande podía contener muchas repeticiones en la misma secuencia de instrucciones, y ella notó que usando un salto condicional sería posible preparar solamente un juego de tarjetas para las instrucciones recurrentes.


En 1843 era ya una matemática reconocida aunque seguía firmando sus artículos con sus iniciales por temor a que por el hecho de ser escritos por una mujer fueran rechazados.


Tímidamente, entre los resquicios de la burguesía victoriana, Ada luchó por el reconocimiento de su labor científica.


La labor de Ada no fue reconocida hasta que finalmente John von Neumann y Alan M. Turing, matemáticos fundamentales en el desarrollo de la moderna computadora electrónica digital, crearon el lenguaje llamado Ada. Es un lenguaje de propósito general entre cuyas principales características destaca la posibilidad de realizar programación concurrente, manejar excepciones, definir tipos de datos abstractos, etc. Este lenguaje es muy utilizado en la industria aeroespacial, militar y nuclear. Muchos de los lenguajes de programación aparecidos con posterioridad a Ada se han visto influidos por este heredando algunas de las cualidades integradas desde un principio en el ingenioso desarrollo de Jean Ichbiah y sus colaboradores.


A los 29 años Ada Byron enfermó gravemente y para siempre. Después de muchos años de sufrimiento murió a los 37 años el 23 de noviembre de 1852.


Como Ada siempre había pedido, su cuerpo fue enterrado junto al de su padre a quien nunca conoció.


En la década de los 80 el Departamento de Defensa de los Estados Unidos de América desarrolló un lenguaje de programación en honor a la condesa, al cual nombró ADA.

Ricardo G. A. Zimerman

Redacción SANTA FE

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